Uma falha inesperada deixou o rover Curiosity da NASA congelado em Marte

Uma falha de software deixou o rover Curiosity da NASA congelado, forçando os cientistas a encontrar uma solução para que o robô pudesse retomar sua exploração de Marte. O veículo espacial multibilionário opera em Marte desde meados de 2012, lançando uma bateria de testes e ferramentas no planeta vermelho no topo de sua plataforma de seis rodas.

Manter essas ferramentas sob controle não é um problema pequeno, e é a causa do problema que a NASA encontrou na semana passada. O Curiosity é projetado para manter uma consciência de onde estão cada um de seus braços e implementos: dessa forma, ao se mover em torno de Marte, não os danificará inadvertidamente.

Está tudo muito bem, até o veículo espacial esquecer acidentalmente esse conhecimento. É o problema que a Curiosity encontrou em 20 de janeiro, confirmou a NASA, acionando um modo de segurança em que o veículo espacial interrompe completamente qualquer movimento. Esse excesso de cautela é ótimo para evitar danos, mas impede um trabalho científico adicional.

De acordo com Dawn Sumner, geólogo planetário da Universidade da Califórnia Davis e uma das pessoas que trabalham no projeto Curiosity, essa “consciência corporal” – também conhecida como atitude – é verificada antes de qualquer motor do veículo espacial ser ativado. Dessa forma, há mais chances de detectar um problema em potencial antes que aconteça.

“Quando a resposta é não – ou talvez não – a curiosidade pára sem ligar o motor”, escreve Sumner. “Essa abordagem conservadora ajuda a impedir que o Curiosity bata em seus braços, dirigindo sobre algo perigoso ou apontando uma câmera desprotegida para o sol.”

Foi essa avaliação de segurança que foi interrompida, com “algum conhecimento” da atitude do Curiosity escapando, explica Sumner. O veículo espacial continuou enviando informações de volta à Terra, e isso permitiu que os cientistas em terra apresentassem um plano de recuperação. “Os engenheiros da equipe criaram um plano para informar a Curiosity de sua atitude e confirmar o que aconteceu”, diz Sumner. “Queremos que o Curiosity recupere sua capacidade de fazer suas verificações de segurança e também queremos saber se há algo que possamos fazer para evitar um problema semelhante no futuro.”

Felizmente, a correção deu certo. O cientista atmosférico Scott Guzewich, do Centro de Vôos Espaciais Goddard da NASA, confirmou que a atualização ocorreu conforme o planejado, com o rover obtendo conhecimento suficiente sobre seu próprio posicionamento para retomar as atividades. No futuro, a esperança é que o veículo espacial se recupere mais automaticamente e volte a funcionar, em vez de exigir esse tipo de intervenção remota.

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