Um vórtice hexagonal se formou acima do pólo norte de Saturno

Saturno é o segundo maior planeta do sistema solar depois de Júpiter. O gigante gasoso é reconhecível em particular pelo seu impressionante sistema de anéis, essencialmente composto por partículas de poeira e gelo.

O planeta abriga outro fenômeno estranho recentemente revelado por dados coletados pela missão internacional Cassini-Huygens da NASA.

Saturno

Um redemoinho em forma de hexágono em altitude muito alta

À medida que o verão começa no hemisfério norte de Saturno, a sonda espacial Cassini-Huygens detectou um estranho redemoinho se formando acima do pólo norte do planeta. O vórtice em questão tem formato hexagonal e circula na camada estratosfera da atmosfera de Saturno, centenas de quilômetros acima das nuvens. O estranho redemoinho lembra outro vórtice polar que havia sido descoberto anteriormente, ainda no Pólo Norte, mas mais baixo na atmosfera. Os cientistas agora estão se perguntando sobre a origem desses vórtices em forma de hexágono e se eles estão relacionados.

Quando a sonda Cassini-Huygens da NASA entrou no sistema de Saturno em 2004, era verão no hemisfério sul do planeta, e a sonda descobriu um vórtice circular na época, quente e em altitudes elevadas no pólo sul. Nada havia sido detectado, no entanto, no hemisfério norte, onde era inverno na época. É como se os vórtices em forma de hexágono em baixas e altas altitudes só se formassem no Pólo Norte, enquanto no Pólo Sul se formassem vórtices circulares.

Os dois pólos de Saturno se comportam de maneira diferente

A diferença entre os vórtices que se formam nos dois pólos de Saturno leva os pesquisadores a acreditar que processos diferentes provavelmente estão em ação nos dois pólos do planeta. De acordo com Leigh Fletcher, principal autor do estudo e cientista planetário da Universidade de Leicester, na Inglaterra, isso pode ser explicado pela assimetria dos pólos norte e sul de Saturno. Ou o fato de que o vórtice do Pólo Norte continuou a crescer depois que a missão da Cassini terminou em setembro de 2017.

Estudar o vórtice hexagonal de alta altitude de Saturno deve ajudar os cientistas a aprender mais sobre os fenômenos atmosféricos, incluindo como os fenômenos mais baixos na atmosfera impactam o ambiente de alta altitude.

Os resultados do estudo foram publicados na revista Nature Communications.

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