Um olhar para trás na explosão do ônibus Challenger

Antes do lançamento do STS-51-L, a décima missão da espaçonave de teste Challenger, ou OV-099 (Orbital Vehicle-099), o governo dos EUA garantiu que a operação fosse um grande evento nacional. O presidente Ronald Reagan até lançou uma iniciativa chamada Projeto “Professor no Espaço”. Foi uma competição em que 11.401 candidatos concorreram a uma vaga a bordo do navio.

O objetivo era chamar mais atenção para o programa espacial.

Christa McAuliffe, uma professora de estudos sociais de 37 anos de New Hampshire, venceu. A vencedora seria a primeira professora no espaço. Muitos americanos, a maioria crianças em idade escolar, estavam ansiosos para assistir à decolagem. Eles não tinham ideia de que estavam prestes a testemunhar o desastre mais terrível de toda a história da NASA.

O lançamento ocorreu em 28 de janeiro de 1986, em Cabo Canaveral, Flórida. No início, tudo parecia estar indo bem. Foi apenas setenta e três segundos após a decolagem que ocorreu uma falha. O acidente que se seguiu tirou a vida de todos os membros da tripulação.

Challenger: um terrível acidente

A nave pegou fogo no céu. Então o hardware se desintegrou e a cabine caiu no oceano. Os mergulhadores levaram três semanas para encontrar os restos da tripulação.

Eles também encontraram cadernos, gravadores e um capacete contendo orelhas e couro cabeludo espalhados no mar.

Após a tragédia, a NASA disse que não tinha ideia do que aconteceu. No entanto, investigações minuciosas revelaram que o acidente foi causado por um dispositivo defeituoso. Os funcionários da agência foram até avisados ​​do perigo.

A verdade veio à tona graças a uma comissão presidencial chefiada por William P. Rogers. Neil Armstrong, Sally Ride, Chuck Yeager e Richard Feynman estavam lá.

Foi revelado que o acidente foi causado pela ruptura de um dos O-rings de um dos dois propulsores de foguetes sólidos. Estes estavam localizados perto do tanque principal de hidrogênio.

Esses selos de borracha foram desenvolvidos pela empresa americana Morton Thiokol, localizada no norte dos Estados Unidos. Eles foram projetados para cobrir partes dos foguetes de reforço. No entanto, eles não foram testados em baixas temperaturas.

mau momento

No entanto, no momento do lançamento, o oceano estava congelando. A Flórida foi afetada por um fenômeno climático que fez com que as temperaturas caíssem abaixo de 0°C. Este é um fenômeno bem conhecido na região. Naquela noite, os selos de borracha estavam congelados. Eles ainda eram muito rígidos para cumprir sua função.

A ruptura das articulações foi progressiva. De acordo com a investigação, a chama só teria tocado o tanque externo quando a máquina cruzou uma zona de turbulência, relatada anteriormente por um piloto de avião. Até então, a falha estava mais ou menos bloqueada por restos de pólvora parcialmente queimada. Quando o fogo atingiu a cabeça do foguete, ele explodiu.

Isso explica o fato de que não pegou fogo desde o início.

Um problema com os O-rings

O problema com os O-rings era bem conhecido dos engenheiros e gerentes da NASA. Em setembro de 1971, McDonnell Douglas havia publicado um artigo de que as focas perto do tanque corriam o risco de pegar fogo e causar um desastre.

O fabricante americano de aeronaves havia especificado que, se tal acidente ocorresse, não seria possível detectá-lo a tempo e abortar a missão antes que o pior acontecesse.

Além disso, em 1977, após um voo de teste, os engenheiros da agência descobriram que, mesmo ao dobrar as juntas, a combustão dos motores poderia fazer com que eles se flexionassem e permitissem que o gás escapasse.

George Hardy, diretor do projeto do foguete sólido, teria sido informado desse risco. No entanto, a mensagem não chegou a Morton-Thiokol. Portanto, nenhuma alteração foi feita no dispositivo.

Ao retornar com um O-ring erodido em 1981, o orbitador Columbia confirmou a teoria dos engenheiros. Além disso, sete das nove missões realizadas pelo ônibus espacial Challenger foram confrontadas com o mesmo problema. Este último até recebeu o nome de “Criticalidade 1”.

Isso significava que o perigo representava “perda de missão, veículos e tripulação”.

No entanto, como o ônibus espacial não explodiu como resultado de missões anteriores, os funcionários decidiram não fazer nenhuma modificação nele. O Comissário Richard Feynman advertiu na altura que era o mesmo que jogar “uma espécie de roleta russa…. “.

Os engenheiros da Morton Thiokol também teriam dúvidas sobre a resistência das articulações. No entanto, ninguém pensou em submetê-los a testes simulando uma baixa temperatura.

Durante as missões anteriores, o dispositivo não explodiu, pois os O-rings derretidos deram origem a outra vedação que bloqueou os gases. No entanto, durante a décima missão, esse fenômeno não pôde ocorrer por causa do frio.

Vários avisos

Antes da missão, os engenheiros Bob Ebling e Roger Boisjoly também se opuseram firmemente ao lançamento. Em um memorando datado de outubro de 1985 e intitulado ” Ajuda ! »Bob Ebling alertou a NASA que a espaçonave poderia explodir se a temperatura da água estivesse abaixo de 4°C (40°F).

Por sua vez, Roger Boisjoly, engenheiro de Morton-Thiokol, expressou sua preocupação aos funcionários da Agência. Ele chegou a declarar que a missão corria o risco de terminar em “um desastre da maior importância”.

“Lutei como um louco para impedir este lançamento”disse anos depois. “Estou tão dividido por dentro que mal posso falar sobre isso mesmo agora. » No dia anterior ao lançamento, ele ainda disse à esposa: “Vai explodir”.

Um acidente que poderia ter sido evitado

Cerca de dezessete por cento dos americanos, ou mais de quarenta milhões de pessoas, assistiram à decolagem pela televisão. As comunicações da tripulação foram transmitidas ao vivo. Todos os astronautas pareciam entusiasmados e despreocupados.

A Sra. McAuliffe, a professora, sonhava em ir para o espaço desde os onze anos. “Quero olhar pela janela e experimentar as maravilhas do espaço”ela disse a repórteres durante os preparativos para a missão. ” [Ceci] é uma oportunidade única de realizar meu sonho. »

Ela planejava fazer um tour de TV pela espaçonave e compartilhar um diário pessoal quando voltasse. No entanto, ela não era a única com grandes planos. Ronald McNair esperava fazer o primeiro solo de saxofone no espaço e realizar um concerto ao vivo nas estrelas. Havia também Ellison Onizuka, a primeira nipo-americana no espaço, e Judith Resnick, a segunda mulher no espaço. Eles foram acompanhados por três astronautas experientes, incluindo Gregory Jarvis, Dick Scobee e o Capitão Michael Smith.

Alguns membros da tripulação ainda estavam conscientes no momento da explosão

Após o acidente, a NASA disse que os astronautas morreram instantaneamente. No entanto, de acordo com a investigação, a cabine da tripulação resistiu à explosão e se desprendeu do ônibus espacial.

Quando começou sua queda livre, os sete astronautas ainda estavam dentro, e alguns deles teriam permanecido conscientes, como Resnick e Onizuka. Eles até ativaram seus Pacotes Aéreos de Saída Pessoal. Este é um dispositivo que permite que eles tenham ar respirável por seis minutos.

De acordo com os investigadores, no entanto, todas as pistas levam a crer que eles realmente não sabiam o que estava acontecendo com eles. Eles não sabiam que estavam em queda livre e que a cabine não estava mais conectada ao ônibus espacial.

A explosão ocorreu a uma altitude de 15 km. Os astronautas atingiram a superfície do oceano a uma velocidade de 333 km/h (207 mph). De acordo com os investigadores, eles provavelmente foram arrancados de seus assentos e esmagados pelos destroços.

“Às vezes, coisas dolorosas como essa acontecem. Tudo faz parte do processo de exploração e descoberta.”disse o presidente Reagan, dirigindo-se a crianças em idade escolar americanas, em uma transmissão ao vivo pela televisão. “O futuro não pertence aos fracos de coração, pertence aos corajosos. »

De acordo com o físico americano Feynman, que criticou a NASA por sua negligência, “A realidade deve prevalecer sobre as relações públicas, porque a natureza não pode ser enganada. »

Artigos Relacionados

Back to top button