Toyota e JAXA se unem em um veículo espacial Moon para células de combustível para 2029

A Toyota e a agência espacial japonesa JAXA assinaram um acordo para construir um veículo lunar movido a hidrogênio, que os astronautas serão capazes de dirigir ao redor da Lua para explorar os recursos potenciais por lá. O acordo de pesquisa conjunta fará com que a montadora e a Agência de Exploração Aeroespacial do Japão trabalhem juntas por três anos em protótipos, embora o rover lunar final não deva ser lançado até 2029.

JAXA e Toyota anunciaram que as duas organizações estavam pensando em colaborar em março. Na época, eles exibiram um conceito de como seria o rover elétrico de célula de combustível, um caminhão de seis rodas projetado tanto como transporte quanto como habitat móvel.

Com quase 20 pés de comprimento, 17 pés de largura e mais de 12 pés de altura, o conceito do rover proporcionaria cerca de 460 pés cúbicos de espaço para acomodação no interior. Normalmente, isso seria compartilhado por duas pessoas, embora também tenha sido projetado para acomodar até quatro em uma emergência. Como a cabine seria pressurizada, os astronautas poderiam remover seus trajes espaciais quando estivessem dentro.

Espera-se que o rover lunar Toyota suporte a pilotagem manual, mas também a operação remota. Também poderia dirigir de forma autônoma, já que o JAXA o usa para explorar as regiões polares da Lua. O objetivo, segundo a agência espacial, é investigar como a água congelada poderia ser aproveitada para uma ocupação mais prolongada da Lua, além de descobrir e testar tecnologias que poderiam ser usadas para fazer o mesmo em planetas mais distantes.

De acordo com o acordo conjunto assinado hoje, o primeiro passo será o planejamento. No ano fiscal de 2019, a Toyota e a JAXA desenvolverão os elementos tecnológicos necessários para um veículo lunar e, em seguida, elaborarão suas especificações. O protótipo deve se basear em um veículo de produção padrão: a Toyota já possui o Mirai, seu carro a célula a combustível de hidrogênio, oferecido nos EUA e em outros lugares.

Para o ano fiscal de 2020, a construção de um protótipo será o foco. Isso incluirá a fabricação de peças de teste para cada um dos elementos tecnológicos identificados e a montagem de todos eles em um veículo funcional. O ano fiscal de 2021 verá que o protótipo e seus componentes passam por testes na Terra, para avaliar seu desempenho.

Embora o projeto de três anos termine oficialmente, pelo menos de acordo com os termos do acordo de hoje, existe um plano experimental além do que pode levar a um possível lançamento para a Lua em 2029. A partir de 2022, por exemplo, JAXA e Toyota esperam para produzir um protótipo de rover de vedação 1: 1, que será usado para testar sistemas de acionamento para uso na região polar.

A partir de 2024, o projeto, o fabricante e a avaliação de um modelo de engenharia estarão em andamento, construindo o projeto do modelo de voo real. A produção começará a partir de 2027, juntamente com testes de desempenho e qualidade.

Os desafios que esse veículo enfrentaria são consideráveis. Para começar, a JAXA prevê que seja necessário realizar mais de 10.000 quilômetros de condução em terrenos traiçoeiros, pontilhados por crateras, falésias e colinas. Isso é exposto o tempo todo a níveis muito mais altos de radiação e temperaturas extremas do que a Toyota comum encontraria na Terra.

A Toyota tem sido um dos principais defensores da tecnologia de células de combustível para transporte, e argumenta que o sistema de energia faz todo sentido para o uso na lua. Isso inclui alta densidade de energia e o fato de que a produção de resíduos é água. O hidrogênio seria armazenado sob pressão em um banco de contêineres de combustível, pelo menos no conceito de rover pressurizado, e a energia suplementada por um painel solar dobrável que poderia se desenrolar para gerar eletricidade a partir do sol.

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