Os pneus “metal de memória” da NASA podem dar uma roda aos futuros rovers de Marte …

A NASA está trabalhando em pneus de liga leve com memória de forma para futuras missões em Marte, descobrindo maneiras de oferecer aos rovers e mais uma roda sem forma e de mudança de forma. Enquanto o rover Perseverance da NASA vai para Marte no final deste ano com seis rodas de alumínio, no futuro os veículos da NASA – e veículos muito mais próximos de casa – poderiam tirar vantagem dos metais da memória.

As rodas da perseverança são enormes, com 20,7 polegadas de diâmetro. Eles são feitos de alumínio e equipados com presilhas especiais para tração. Os raios curvos de titânio emprestam um certo grau de elasticidade, absorvendo alguns dos solavancos no terreno irregular de Marte. O rover está equipado com um motor de acionamento separado para cada uma dessas seis rodas, quatro das quais podem dirigir para que a Perseverança possa girar no local.

É inteligente, mas a NASA está olhando além dessa tecnologia para algo que utiliza ligas inovadoras de memória de forma (SMAs). São ligas que podem flexionar quando a pressão é aplicada, mas sempre retornam à sua forma “lembrada”.

Uma equipe do Glenn Research Center da NASA está usando os metais para fabricar pneus novos. Eles podem contornar o terreno por baixo, maximizando a aderência e até envolvendo rochas e outros pequenos obstáculos sem sofrer um furo. Eles também permitiam uma condução mais suave, uma vez que o pneu deformado atuaria como um amortecedor.

Os próprios pneus parecem um pouco com rodas “fantasmas”: bolhas semelhantes a malhas presas a um cubo de roda. Embora possam parecer menos resistentes do que, digamos, as atuais rodas de metal da Perseverance, na realidade são mais resistentes.

Testes no Laboratório de Operações Lunares Simuladas de Glenn – que tem várias réplicas de paisagens marcianas e pode ser usado para testar novas rodas e outras tecnologias – mostraram que os pneus SMA realmente têm melhor aderência e tração do que as versões existentes. “Os pneus mais capazes também permitem um projeto rover usando quatro pneus, em oposição às configurações anteriores de seis pneus”, explica a NASA. “Portanto, no caso de futuras missões humanas de exploração ou robótica, esses pneus podem fornecer uma flexibilidade valiosa no design de veículos e naves espaciais.”

Reduzir o número de rodas pode ajudar a tornar um veículo espacial futuro – ou um veículo para operação com tripulação na superfície de Marte, ainda mais simples – e reduzir as possíveis áreas de falha. A perseverança não possui apenas os seis motores de acionamento, por exemplo, mas cada uma das rodas dianteiras e traseiras também possui motores de direção individuais. Embora isso permita que seja ágil, também representa mais pontos de falha mecânicos ou elétricos possíveis.

“Estamos desenvolvendo um material da classe Mars que melhora muito a capacidade de SMA e possibilita deformações reversíveis no ambiente hostil de Marte sem sacrificar o desempenho”, explica o Dr. Santo Padula, engenheiro de materiais e design de SMA da Glenn.

A tecnologia também pode ter benefícios aqui embaixo na Terra. Glenn já exibiu um protótipo de rodas para veículos comuns que usaria seus desenvolvimentos SMA para uma alternativa totalmente resistente a perfurações aos pneus de borracha tradicionais.

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