Os anéis de Saturno podem ser mais antigos do que pensamos

Os cientistas há muito estão intrigados com os anéis que cercam Saturno. Eles já conhecem os elementos que os constituem. Esses anéis brilhantes seriam essencialmente compostos de gelo, rochas e poeira. Um estudo também estabeleceu que eles desaparecerão em 100 a 300 milhões de anos. No entanto, até agora, sua idade exata permanece um mistério.

Pesquisadores sugeriram anteriormente que eles são relativamente jovens, entre cerca de 10 a 100 milhões de anos. Este estudo foi baseado em observações das aparências dos anéis. No entanto, de acordo com pesquisas mais recentes, eles são mais antigos do que se pensava anteriormente. A equipe por trás disso apresentou duas hipóteses para apoiar sua teoria.

Os resultados da nova pesquisa, de coautoria de pesquisadores franceses e americanos, foram apresentados na revista Natureza16 de setembro de 2019. Os astrônomos se basearam nos dados mais recentes obtidos da sonda Cassini.

Uma capacidade de auto-limpeza?

De acordo com os resultados do estudo anterior, os anéis do segundo gigante gasoso do Sol não parecem estar extremamente poluídos. Normalmente, se os anéis se formaram com o planeta há cerca de 4,5 bilhões de anos, deveriam estar manchados com meteoritos e poeira do meio interplanetário.

No entanto, a equipe internacional propôs duas hipóteses que poderiam explicar o fato de os anéis estarem limpos. Uma é que a taxa de bombardeio de micrometeoros que eles receberam tornou-se maior do que era no passado. A segunda é que, por meio de um mecanismo ainda desconhecido, eles podem se autolimpar com o tempo.

A idade dos anéis estaria ligada à de Encélado

Os pesquisadores acreditam que esses resultados podem ajudar a aprender mais sobre o sistema de Saturno em geral, e particularmente sobre Enceladus. A idade dos anéis, que teriam se formado a partir de materiais presentes no disco protoplanetário que não conseguiram formar luas, estaria ligada à deste último.

Observe que Encélado é uma das sessenta e duas luas de Saturno. Este mundo é de particular interesse para os cientistas porque parece combinar certas condições propícias à formação da vida. Além disso, segundo um estudo publicado em junho de 2018, realizado por uma equipe da Universidade de Heidelberg, na Alemanha, essa lua abrigava grandes moléculas orgânicas. Na Terra, estes contribuíram para o nascimento da vida.

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