O Telescópio Espacial James Webb da NASA apenas testou uma parte crucial

O Telescópio Espacial James Webb da NASA apenas testou uma parte crucial

O Telesc√≥pio Espacial James Webb, a mais nova maneira de observar profundamente o universo e rastrear estrelas distantes e poss√≠veis locais para a vida toda, √© outro passo mais pr√≥ximo do lan√ßamento, depois de ter sido o √ļltimo teste de um de seus componentes mais importantes. Previsto para ser lan√ßado no pr√≥ximo ano, o novo telesc√≥pio precisa ser perfeito antes de ser implantado, porque, ao contr√°rio do Hubble, n√£o h√° como os astronautas repararem ap√≥s o fato.

Esse é um desafio considerável, mas até agora Webb e a equipe da NASA, ESA, CSA e Northrop Grumman vêm se destacando para enfrentá-lo. A fase mais recente foi implantar e estender o chamado conjunto de torre implantável.

Pode parecer simplista, mas na verdade √© essencial para a maneira como a Webb realmente realiza seus esfor√ßos cient√≠ficos. √Č a parte do telesc√≥pio espacial que separa a parte superior do observat√≥rio – onde est√£o montados os espelhos de ouro e os instrumentos cient√≠ficos – e a parte inferior da espa√ßonave. Essa se√ß√£o inferior, conhecida como √īnibus espacial, √© onde os eletr√īnicos est√£o junto com os sistemas de propuls√£o.

Para Webb operar, no entanto, os espelhos e os instrumentos precisam estar frios. Muito, muito frio, na verdade: não apenas será protegido por um imenso protetor solar, mas também será posicionado próximo ao ponto Lagrangiano Terra-Sol L2. Dessa forma, ele pode ser mantido abaixo de -370 graus Fahrenheit.

A temperatura n√£o √© negoci√°vel porque o telesc√≥pio foi projetado para capturar no espectro de baixa frequ√™ncia: da luz vis√≠vel de longo comprimento de onda at√© o infravermelho m√©dio. Isso inclui luz de objetos muito antigos e muito distantes para serem vistos pelo Hubble – que rastreia perto de ultravioleta, vis√≠vel e infravermelho pr√≥ximo. Se os espelhos e os instrumentos estiverem quentes demais, eles n√£o ser√£o capazes de detectar as pequenas diferen√ßas na luz infravermelha de objetos astron√īmicos distantes.

O conjunto da torre implant√°vel √© o que mant√©m a parte fria do Webb separada dos componentes mais quentes. Ela se estende 48 polegadas para cima, uma das in√ļmeras pe√ßas m√≥veis necess√°rias para encaixar o telesc√≥pio espacial geral na carenagem da carga √ļtil de um foguete Ariane 5. Isso inclui o protetor solar, os espelhos e muito mais.

Não é um mastro rápido. A montagem da torre implantável levou várias horas para ser estendida, com os engenheiros usando um sistema de polias, contrapesos e um guindaste de sistema de negação da gravidade para imitar o ambiente de gravidade zero no qual Webb se encontrará eventualmente.

‚ÄúEle funcionou exatamente como previsto‚ÄĚ, confirma Alphonso Stewart, l√≠der de sistemas de implanta√ß√£o Webb do Goddard Space Flight Center da NASA, ‚Äúe de nossas expectativas de testes anteriores antes da montagem do observat√≥rio completo. Foi a primeira vez que essa parte do Webb foi testada em sua configura√ß√£o de v√īo com o mais alto n√≠vel de fidelidade poss√≠vel. Este teste oferece a oportunidade de avaliar todas as interfaces e intera√ß√Ķes entre o instrumento e as se√ß√Ķes de √īnibus do observat√≥rio. ‚ÄĚ

No momento, o objetivo √© lan√ßar o Webb em mar√ßo de 2021. Havia preocupa√ß√Ķes de que a rea√ß√£o √† pandemia do COVID-19 – que viu v√°rios projetos da NASA serem suspensos, executados remotamente ou reduzidos – pudesse impactar isso, embora a NASA e as equipes da Northrop Grumman retomaram recentemente as opera√ß√Ķes quase cheias, diz a ag√™ncia espacial.

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