O Telescópio Espacial James Webb da NASA apenas testou uma parte crucial

O Telescópio Espacial James Webb, a mais nova maneira de observar profundamente o universo e rastrear estrelas distantes e possíveis locais para a vida toda, é outro passo mais próximo do lançamento, depois de ter sido o último teste de um de seus componentes mais importantes. Previsto para ser lançado no próximo ano, o novo telescópio precisa ser perfeito antes de ser implantado, porque, ao contrário do Hubble, não há como os astronautas repararem após o fato.

Esse é um desafio considerável, mas até agora Webb e a equipe da NASA, ESA, CSA e Northrop Grumman vêm se destacando para enfrentá-lo. A fase mais recente foi implantar e estender o chamado conjunto de torre implantável.

Pode parecer simplista, mas na verdade é essencial para a maneira como a Webb realmente realiza seus esforços científicos. É a parte do telescópio espacial que separa a parte superior do observatório – onde estão montados os espelhos de ouro e os instrumentos científicos – e a parte inferior da espaçonave. Essa seção inferior, conhecida como ônibus espacial, é onde os eletrônicos estão junto com os sistemas de propulsão.

Para Webb operar, no entanto, os espelhos e os instrumentos precisam estar frios. Muito, muito frio, na verdade: não apenas será protegido por um imenso protetor solar, mas também será posicionado próximo ao ponto Lagrangiano Terra-Sol L2. Dessa forma, ele pode ser mantido abaixo de -370 graus Fahrenheit.

A temperatura não é negociável porque o telescópio foi projetado para capturar no espectro de baixa frequência: da luz visível de longo comprimento de onda até o infravermelho médio. Isso inclui luz de objetos muito antigos e muito distantes para serem vistos pelo Hubble – que rastreia perto de ultravioleta, visível e infravermelho próximo. Se os espelhos e os instrumentos estiverem quentes demais, eles não serão capazes de detectar as pequenas diferenças na luz infravermelha de objetos astronômicos distantes.

O conjunto da torre implantável é o que mantém a parte fria do Webb separada dos componentes mais quentes. Ela se estende 48 polegadas para cima, uma das inúmeras peças móveis necessárias para encaixar o telescópio espacial geral na carenagem da carga útil de um foguete Ariane 5. Isso inclui o protetor solar, os espelhos e muito mais.

Não é um mastro rápido. A montagem da torre implantável levou várias horas para ser estendida, com os engenheiros usando um sistema de polias, contrapesos e um guindaste de sistema de negação da gravidade para imitar o ambiente de gravidade zero no qual Webb se encontrará eventualmente.

“Ele funcionou exatamente como previsto”, confirma Alphonso Stewart, líder de sistemas de implantação Webb do Goddard Space Flight Center da NASA, “e de nossas expectativas de testes anteriores antes da montagem do observatório completo. Foi a primeira vez que essa parte do Webb foi testada em sua configuração de vôo com o mais alto nível de fidelidade possível. Este teste oferece a oportunidade de avaliar todas as interfaces e interações entre o instrumento e as seções de ônibus do observatório. ”

No momento, o objetivo é lançar o Webb em março de 2021. Havia preocupações de que a reação à pandemia do COVID-19 – que viu vários projetos da NASA serem suspensos, executados remotamente ou reduzidos – pudesse impactar isso, embora a NASA e as equipes da Northrop Grumman retomaram recentemente as operações quase cheias, diz a agência espacial.

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