O mistério de Saturno revelado por seus anéis?

O que há dentro do planeta Saturno? Graças a um novo método baseado no estudo das vibrações ao nível dos seus anéis, os cientistas conseguiram determinar o processo que ocorre no interior do planeta. Eles também descobriram que o núcleo de Saturno era realmente “fofo” e não sólido como o da Terra. O núcleo do planeta gasoso parece ser uma espécie de “sopa” de rocha, gelo e fluidos metálicos, e isso afeta seu campo gravitacional.

Os cientistas usaram dados coletados durante a missão Cassini da NASA para realizar este novo estudo. A Cassini orbitou Saturno e suas luas por 13 anos entre 2004 e 2017. Em 2013, dados mostraram pela primeira vez que o anel interno de Saturno, conhecido como anel D, ondula e redemoinhos de maneiras que nunca podem ser totalmente explicadas pela influência gravitacional das luas. Os pesquisadores, portanto, estudaram em detalhes os movimentos dos anéis de Saturno para descobrir mais sobre o que estava acontecendo no interior.


Uma imagem de Saturno
Créditos Pixabay

De acordo com Jim Fuller, professor assistente de astrofísica teórica no Caltech e co-autor do artigo, eles usaram os anéis de Saturno como um sismógrafo gigante para medir as oscilações dentro do planeta. Ele acrescentou que esta foi a primeira vez que o interior de um planeta gigante gasoso pode ser sondado usando o método sísmico, e que os resultados foram muito surpreendentes.

O que os cientistas descobriram

Os cientistas descobriram que o núcleo de Saturno é lamacento, mas também parece abranger 60% do diâmetro do planeta, que é maior do que se pensava anteriormente. As análises também mostraram que esse núcleo poderia ter uma massa igual a 55 vezes a da Terra. Diz-se que cerca de 17 das massas do núcleo da Terra são compostas de gelo e rocha, enquanto o restante é composto de um fluido à base de hidrogênio e hélio. De acordo com Christopher Mankovich, pesquisador que trabalha no grupo de Fuller e primeiro autor do estudo, os movimentos no núcleo de Saturno causam ondulações permanentes na superfície. Por sua vez, essas ondas criarão pequenas variações na gravidade, e isso afetará os anéis. Mankovich explica que a superfície se move cerca de um metro a cada duas horas como um lago suavemente ondulante. Os anéis detectam distúrbios na gravidade como um sismógrafo e suas partículas começam a vibrar.

Os pesquisadores também indicaram que, com base na natureza das ondulações dos anéis, o núcleo é composto por camadas estáveis ​​de diferentes densidades. Os materiais mais pesados ​​são encontrados ao redor do centro do planeta e não se misturam com os materiais mais leves encontrados mais próximos da superfície. De acordo com Fuller, para que o campo gravitacional do planeta oscile com essas frequências particulares, o interior do planeta deve ser estável. Isso só é possível se a porcentagem de gelo e rocha aumentar gradualmente à medida que se move em direção ao centro do planeta.

Um modelo totalmente novo?

Segundo as explicações, essa descoberta pode ir contra os modelos já estabelecidos sobre a formação dos gigantes gasosos, esses planetas sem superfície sólida que são compostos principalmente de hidrogênio e hélio. De acordo com esses modelos conhecidos, os núcleos rochosos desses planetas se formam primeiro e depois atraem grandes quantidades de gás. Por outro lado, se o núcleo for bastante fofo, como sugere este último estudo, isso indica que a incorporação do gás ocorre mais cedo no processo de formação do planeta.

Além desta última descoberta de Saturno, os dados obtidos pela missão Juno da NASA também sugerem que Júpiter também tem um núcleo fofo.

Essas novas informações sobre os gigantes gasosos certamente abrirão novos horizontes no que diz respeito ao estudo de sua formação em nosso sistema solar, mas também em outros sistemas da galáxia.

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