O meteorito mais antigo conhecido continua a revelar seus segredos

O sistema solar teria se formado há cerca de 4,6 bilhões de anos. Mesmo após uma série de estudos aprofundados, baseados em inúmeras pistas espaciais, esse processo ainda guarda mistérios. Os asteróides ajudaram muito os cientistas a entender como os planetas se formam. Um antigo meteorito estudado recentemente na ASU é uma peça importante do quebra-cabeça. Entre os 40.000 meteoritos descobertos na Terra, este é excepcional.

Descoberto em uma duna de areia na Mauritânia, o meteorito com cristais verdes está no centro das pesquisas. O estudo foi iniciado pela Universidade do Novo México (UNM). Chamada de “North West Africa (NWA) 11119”, a rocha tem uma cor mais clara que as demais.

Meteoritos do Irã

De acordo com o artigo publicado na Nature Communications, este meteorito forneceu evidências diretas da evolução química de rochas cristalinas ricas em sílica. Essas rochas teriam se formado durante os primeiros dez milhões de anos antes da montagem dos planetas.

Uma mineralogia muito diferente

Daniel Dunlap, estudante de pós-graduação da Escola de Exploração da Terra e do Espaço e coautor deste estudo, disse: “O meteorito que estudamos é diferente de qualquer outro. Possui a maior abundância de sílica e a idade mais antiga, em torno de 4,565 bilhões de anos. Este é um dos precursores da formação dos planetas, representa uma etapa crítica na evolução dos corpos rochosos do nosso sistema solar”.

O principal autor do estudo, Poorna Srinivasan, examinou a composição e mineralogia da rocha usando uma microssonda eletrônica e tomografia computadorizada nas instalações da UNM e do Centro Espacial Johnson na Nasa. O objetivo foi compreender todas as fases do processo de sua formação.

Ele observou grandes cristais de sílica de tridimita, semelhantes ao quartzo mineral em uma quantidade impressionante (30% de toda a rocha). Inédito, porque os meteoritos asteroides ígneos têm composições basálticas muito baixas em sílica.

“A mineralogia desta rocha é muito diferente de tudo que já trabalhamos antes, e pesquisas confirmaram que NWA 11119 é o meteorito ígneo mais antigo já registrado”, disse Srinivasan.

De origem extraterrestre

A datação de NWA 11119 no laboratório de geocronologia e cosmoquímica isotópica da ASU permitiu entender, graças a análises químicas e isotópicas, de qual corpo veio o meteorito. O uso de isótopos de oxigênio confirmou que era de origem extraterrestre, mas o estudo ainda continua.

“Com base em isótopos de oxigênio, sabemos que é uma fonte extraterrestre em algum lugar do sistema solar, mas não podemos localizá-la com um telescópio. No entanto, através dos valores isotópicos medidos, conseguimos relacioná-lo com outros dois meteoritos incomuns, NWA 7235 e Almahata Sitta, sugerindo que todos eles se originaram do mesmo corpo parental”, explicou a equipe de pesquisa.

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