O estranho ponto vermelho de Plutão

O estranho ponto vermelho de Plutão tem intrigado pesquisadores desde sua descoberta em 2015. Um novo estudo vem para desafiar suposições anteriores sobre sua existência.

A sonda New Horizons da NASA tirou as primeiras fotos em close de Plutão e suas luas circundantes em 2015. As imagens revelaram uma grande mancha vermelha cobrindo quase metade da zona equatorial do planeta anão, a mácula de Cthulhu. Os pesquisadores atribuíram a existência desse ponto vermelho a moléculas conhecidas como tholin. Estes são compostos orgânicos que chovem na superfície plutoniana depois que a radiação cósmica ou UV interage com o metano da atmosfera do planeta.


Plutão no frio do espaço
Créditos de abertura

As moléculas de tolina não são a única causa do estranho ponto vermelho de Plutão, de acordo com um novo estudo publicado na revista científica americana Icarus. Mais pesquisas são necessárias para identificar a combinação exata de fatores por trás da formação da mácula de Cthulhu.

Uma réplica falhada do ponto vermelho de Plutão no laboratório

A atmosfera plutoniana inclui uma camada fina e nebulosa de nitrogênio, metano e monóxido de carbono. A planície de Sputnik – uma geleira em forma de coração – é um local característico do planeta anão. A área vaporiza durante o dia para entrar em um ciclo de congelamento à noite. Pode desempenhar um papel vital nos padrões climáticos de Plutão. O estranho ponto vermelho está localizado à esquerda desta enorme geleira.

Para entender melhor o que dá à mácula de Cthulhu sua cor vermelha, uma equipe da Delft University of Technology, na Holanda, criou o tholin no laboratório. Os pesquisadores recriaram a atmosfera de Plutão em uma câmara, então explodiram plasma para imitar a radiação no espaço. A nuvem de baixa densidade de gases atmosféricos reagiu com o plasma, condensando em partículas semelhantes a poeira.

Os pesquisadores iluminaram o tholin artificial. Eles então compararam como a superfície plutoniana reflete e absorve a luz com base nas imagens da New Horizons. O tremor secundário não correspondeu às condições observadas no planeta anão. No entanto, essa discrepância não significa que a mácula de Cthulhu não contenha tholin. Isso indica que outros fatores devem ser levados em consideração.

A porosidade da superfície plutoniana posta em causa

Os cientistas holandeses têm vários caminhos a explorar em pesquisas futuras. A radiação espacial pode escurecer a mácula de Cthulhu e mudar a forma como ela absorve a luz de acordo com uma primeira hipótese. Outra pista, a textura da superfície de Plutão é mais porosa do que o esperado. Além disso, a baixa gravidade do planeta anão pode criar uma fina camada de tolina, causando sua porosidade.

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