Militares dos EUA querem foguetes movidos a energia nuclear para missões no espaço cis-lunar

Para os militares dos EUA, os foguetes convencionais movidos por motores químicos não são suficientes. Em 4 de maio, a DARPA ou Agência de Projetos de Pesquisa Avançada de Defesa anunciou que estava solicitando propostas para a segunda e terceira fases de seu projeto de foguete movido a energia nuclear. Este projeto diz respeito ao projeto, desenvolvimento e montagem de um motor térmico nuclear para um primeiro voo de demonstração até 2026.

De acordo com funcionários da DARPA, essas capacidades de propulsão permitirão aos Estados Unidos fortalecer seus interesses no espaço e expandir as possibilidades de missões tripuladas de longa duração da NASA. As propostas recebidas servirão de apoio ao programa DRACO ou Foguete de Demonstração para Operações Cislunares Ágeis da DARPA. Este programa visa desenvolver um sistema de propulsão térmica nuclear (NTP) que será utilizado no espaço entre a Terra e a Lua.


Propulsão térmica nuclear
Créditos DARPA

Segundo relatos, DRACO faz parte dos esforços militares dos EUA para rastrear o espaço cis-lunar. De fato, as atividades governamentais e comerciais aumentarão dramaticamente nesta área na próxima década.

Características dos sistemas de propulsão nuclear

Os sistemas NTP usam reatores de fissão para operar. Esses reatores aquecerão o combustível, que pode ser hidrogênio, a temperaturas muito altas. O gás será então ejetado para criar impulso.

Os sistemas NTP são significativamente mais poderosos que os sistemas de propulsão elétrica. Os NTPs têm uma relação empuxo-peso 10.000 vezes maior. Se comparado aos foguetes químicos convencionais, a eficiência de propulsão é cerca de 2 a 5 vezes maior.

posição da NASA

Com o nível de empuxo que pode ser obtido dos sistemas NTP, é óbvio que a NASA também está interessada nesse tipo de sistema. Este último possivelmente poderia reduzir pela metade a duração da jornada para chegar ao planeta Marte, que atualmente é de 6 a 9 meses. Sabe-se que a solicitação de orçamento do ano fiscal de 2023 da NASA inclui US $ 15 milhões para apoiar a pesquisa de propulsão nuclear. No entanto, por enquanto, esse pedido orçamentário ainda não foi aprovado pelo Congresso.

Para o ano fiscal de 2022, a Câmara dos Deputados alocou US$ 110 milhões para pesquisa de propulsão térmica nuclear. A Câmara rejeitou a proposta da administração Biden de concentrar os esforços da NASA no desenvolvimento de um reator nuclear que pudesse alimentar bases tripuladas na Lua e em Marte.

De qualquer forma, o ano de 2026 pode ser o ano do primeiro voo do primeiro foguete movido a energia nuclear da América.

FONTE: Space.com

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