Hubble captura imagem rara de um asteróide ativo se desintegrando

Hubble captures rare image of an active asteroid disintegrating

O Telescópio Espacial Hubble capturou uma imagem rara de um asteróide ativo que está em processo de autodestruição, anunciaram em conjunto a ESA e a NASA. A imagem apresenta o asteróide (6478) Gault, que foi descoberto em 1988 e estima-se que tenha uma largura de pelo menos 4 km / 2,5 milhas. Visíveis na imagem estão duas caudas de detritos, que, segundo especialistas, são sinais de que o asteróide está se desintegrando.

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A rocha espacial apresentada na imagem do Hubble, 6478 Gault, é conhecida como asteróide Phocaea porque se origina da região interna do Cinturão de Asteróides. O asteróide foi descoberto cerca de três décadas atrás; há alguma disputa quanto ao tamanho, com a NASA identificando 2,5 milhas e a ESA estimando até 9 km / 5,6 milhas.

A imagem de Hubble tem uma característica muito óbvia e impressionante: duas caudas aparentemente brilhantes saindo do asteróide. Essas caudas, de acordo com a NASA, são o resultado de detritos jogados do corpo devido à sua rotação rápida. Essa perda de material é um sinal de que o 6478 Gault está se desintegrando lentamente.

Este asteróide une apenas um punhado de outros apanhados no ato de se separarem, tornando esta uma imagem espacial extremamente rara. O processo de desintegração é devido a algo chamado torque YORP, que é uma rotação rápida causada pelo aquecimento de asteróides da radiação solar. Supondo que o giro seja rápido o suficiente para superar a gravidade, o asteróide é considerado instável quando começa a ejetar material no espaço.

Segundo a ESA, embora existam 800.000 asteróides conhecidos no cinturão de asteróides, os cientistas estimam que uma interrupção no YORP ocorre apenas uma vez por ano. Essa raridade é responsável pela relativa falta de imagens mostrando o evento; como tal, a imagem de Gault é uma oportunidade especial para os pesquisadores estudarem o fenômeno e o asteróide.

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