Graças aos próximos telescópios gigantes, saberemos se mundos alienígenas podem sobreviver à morte de sua estrela

As anãs brancas, estrelas que os astrônomos chamam de estrelas mortas, se formam quando as estrelas chegam ao fim de sua vida. Quando uma estrela consumiu todo o seu combustível, ela colapsa, depois incha, a tal ponto que engolirá todos os planetas em sua vizinhança. Em seguida, colapsa novamente até que seu tamanho se torne aproximadamente igual ao da Terra. A anã branca nasceu assim, mas o que acontece com os planetas que a orbitam?

Em um futuro próximo, os astrônomos poderão responder a essa pergunta graças a novos instrumentos, telescópios gigantes. Este último, que estará localizado tanto na superfície da Terra quanto no espaço, permitirá estudar as atmosferas de exoplanetas, incluindo anãs brancas, para aprender mais sobre sua habitabilidade.

Um telescópio gigante criado para observar estrelas distantes

Entre esses instrumentos gigantes que certamente revelarão certos segredos do Universo, está o ELT ou Extremely Large Telescope, localizado no Chile. Este telescópio opera na faixa de luz visível e luz infravermelha, e será o maior telescópio do mundo.

No espaço, teremos o Telescópio Espacial James Webb que se concentrará principalmente no campo da radiação infravermelha, e que já é considerado o sucessor do Hubble.

Pesquisar em torno de anãs brancas

De acordo com Lisa Kaltenegger, professora associada de astronomia da Faculdade de Artes e Ciências e diretora do Instituto Carl Sagan, é bastante intrigante estudar planetas rochosos em torno de uma anã branca porque a estrela é aproximadamente equivalente em tamanho ao da Terra.

Apesar de terem a mesma massa do Sol, as anãs brancas são de fato bem pequenas em tamanho, o que complica a detecção de planetas que passam na frente delas. No entanto, a vantagem é que o planeta que passa entre o observador e a anã branca bloqueia uma quantidade significativa de luz, facilitando assim o estudo de sua atmosfera.

Segundo os astrônomos, podemos saber se um exoplaneta sobreviveu ao fim de sua estrela procurando certos gases em sua atmosfera. Por exemplo, na Terra, esses gases podem incluir metano, combinado com ozônio ou óxido nitroso.

Um vislumbre de esperança

Embora seja possível encontrar sinais de habitabilidade em planetas ao redor de anãs brancas, os cientistas indicam que as condições nesses planetas podem ser muito duras. No entanto, é sempre possível que esses mundos forneçam um ambiente propício a alguma forma de vida.

Na Terra, podemos encontrar espécies vivendo em locais com condições extremas, como temperaturas muito baixas, ou até mesmo ausência total de luz. Algumas espécies ainda vivem sob o fundo do oceano. Assim, sempre há uma chance de encontrar sinais de habitabilidade em planetas ao redor de estrelas mortas, especialmente usando instrumentos poderosos como telescópios gigantes.

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