Galáxia de água-viva pode finalmente revelar seus segredos de criação de estrelas

A NASA está se preparando para estudar uma fascinante galáxia “água-viva” em detalhes sem precedentes, com o Telescópio Espacial James Webb com o objetivo de desvendar os segredos de como – e por que – se formou. O ESO 137-001 não tem o nome mais memorável, mas a galáxia distante tem sido objeto de longa investigação à medida que os astrônomos exploram as origens das estrelas.

O ESO 137-001 está no cluster Abell 3627, uma galáxia espiral muito na mesma escala da nossa Via Láctea. Descoberto pela primeira vez em 2005, fica a aproximadamente 220 milhões de anos-luz de distância da Terra.

Olhe a olho nu, você estava perto o suficiente para percebê-lo, e o ESO 137-001 pode não ser de imediato chamar a atenção. Somente quando você adiciona imagens de raios-X à luz visível é que a verdadeira impressão da galáxia é clara. Isso e por que ganhou o apelido de galáxia “água-viva”.

A NASA combinou imagens de luz visível do Telescópio Espacial Hubble e luz de raios-X do Observatório de Raios-X Chandra. Isso mostra a cauda do gás quente que segue a galáxia, que percorre mais de 6 milhões de quilômetros por hora em direção ao centro do cluster Abell 3627. Acredita-se que essa cauda tenha cerca de 260.000 anos-luz de comprimento.

Esse processo em si não é incomum. Os cientistas o conhecem como “redução da pressão do aríete”, onde os gases quentes entre os aglomerados de galáxias arrastam os gases e a poeira da própria galáxia à medida que ela passa. Como as estrelas exigem a formação de gás, se muito for removido, a vida da galáxia poderá ser reduzida.

Pelo menos, essa é a teoria. O que ajuda a tornar o ESO 137-001 tão fascinante é que, apesar de sua cauda alongada de gases roubados, as estrelas ainda estão se formando. O processo de decapagem, ressalta a NASA, deveria ter aquecido o gás e, portanto, impedido de criar estrelas, mas não foi o que aconteceu.

“Achamos que é difícil remover uma nuvem molecular que já está formando estrelas porque deve estar fortemente ligada à galáxia pela gravidade”, Stacey Alberts, co-investigadora da Universidade do Arizona, que usará os dados Webb para examinar mais detalhadamente a galáxia espiral. “O que significa que estamos errados, ou esse gás foi retirado e aquecido, mas teve que esfriar novamente para que pudesse se condensar e formar estrelas”.

O telescópio Webb focará em diferentes pontos da cauda, ​​estendendo-se desde o ponto mais próximo da galáxia até o fim. Nesse processo, Alberts e a equipe esperam acompanhar como os materiais que estão sendo removidos mudaram as condições ao longo do tempo. Especificamente, será o instrumento infravermelho médio, ou MIRI, encarregado do projeto.

Ele observa a luz infravermelha média e é particularmente sensível às emissões das moléculas de hidrogênio, enxofre e oxigênio. Ao mesmo tempo, ele detectará “moléculas fuligem mais complexas”, diz a NASA, conhecidas como hidrocarbonetos aromáticos policíclicos ou PAHs. Eles são normalmente encontrados em pontos de formação de estrelas. No total, a expectativa é que o MIRI de Webb ofereça 50x mais detalhes espaciais e 20x mais detalhes espectrais do que as observações infravermelhas anteriores.

Combinado com as medidas existentes, a esperança é que os novos dados ajudem a desbloquear um melhor entendimento da formação estelar na cauda do ESO 137-001. Também deve ajudar a descobrir exatamente o que pode eventualmente acontecer com a galáxia em movimento rápido, como a rapidez com que a pressão da ram é afetada.

Obviamente, para que isso aconteça, o Telescópio Espacial James Webb precisa ser lançado. Isso não deve ocorrer até 2021, com o projeto em um esforço combinado entre a NASA, a Agência Espacial Européia (ESA) e a Agência Espacial Canadense. O telescópio será lançado como um pacote dobrado, com aproximadamente 6 pés de largura. Quando alcança o espaço, no entanto, ele se desdobra ao chegar à sua órbita final, a cerca de um milhão de quilômetros da Terra. Eventualmente, ele terá um espelho primário com mais de 6 metros de diâmetro.

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