Força Espacial dos EUA revela sexta missão do misterioso avião espacial X-37B

A Força Espacial dos Estados Unidos anunciou intenções de lançar uma sexta missão com seu misterioso “avião espacial” X-37B. A quinta missão (OTV-5), classificada, terminou com sucesso no final de outubro de 2019 e retornou à Terra após 780 dias, um recorde que quebrou sua missão anterior de 718 dias que terminou em 2017. Em um anúncio na semana passada, os EUA A Space Force disse que a missão OTV-6 será lançada em 16 de maio, marcando um marco no esforço.

O X-37B pertence à Força Aérea dos EUA, mas a Força Espacial dos EUA foi incumbida de lançá-lo, gerenciar suas operações em órbita e devolvê-lo à Terra após o término de cada missão. O avião espacial é autônomo e parece uma versão menor do ônibus espacial; possui um compartimento de carga útil e já carregou cargas úteis secretas.

No geral, o avião espacial foi desenvolvido para fornecer ao governo dos EUA uma espaçonave reutilizável para futuros vôos espaciais e para realizar experimentos no espaço que possam ser devolvidos à Terra. A sonda é movida a energia solar e bastante misteriosa – o programa X-37 original lançado em 1999, sendo posteriormente transferido da NASA para a DARPA em 2004.

Esse programa acabou gerando o programa X-37B, que está sendo operado pelo Escritório de Capacidades Rápidas da Força Aérea dos EUA ao lado da Força Espacial. Em seu anúncio na semana passada, a USAF disse que a missão OTV-6 será a primeira a usar o módulo de serviço do avião espacial para hospedar experimentos.

A missão será usada como uma oportunidade para lançar o satélite FalconSat-8, desenvolvido pela Academia da Força Aérea dos EUA. O próprio satélite carrega cinco cargas experimentais que serão operadas pela Academia da USAF. Juntando-se ao FalconSat-8 haverá algumas experiências da NASA também. Não está claro quanto tempo a Força Espacial dos EUA antecipa que a sexta missão durará.

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