Experiência com curiosidade lança nova luz sobre questões antigas de Marte

O Curiosity Rover da NASA explora Marte há muitos anos. Um dos principais experimentos que o veículo espacial está realizando é um experimento de vários anos que acontece no laboratório de química dentro da barriga do veículo chamado Análise de Amostra em Marte (SAM). Os cientistas usaram os resultados desse teste para esclarecer algumas das maiores questões sobre Marte, como existem compostos orgânicos, se o planeta tivesse água líquida, e poderia ter sustentado a vida em um passado distante.

A equipe de cientistas que estudou os resultados do experimento Curiosity descobriu que certos minerais nas rochas da Cratera Gale podem ter se formado em um lago coberto de gelo. Os cientistas acreditam que os minerais podem ter se formado durante um estágio frio entre períodos mais quentes ou depois que Marte perdeu a maior parte de sua atmosfera e começou a ficar permanentemente frio. Gale Crater é o local onde o Curiosity chegou em 2012 e é enorme no tamanho combinado de Connecticut e Rhode Island.

Esse local foi escolhido devido a sinais de água passada, incluindo minerais de argila que podem ajudar a prender e preservar moléculas orgânicas antigas. Enquanto algumas das características da cratera sugerem um planeta quente e úmido por milhões de anos, outras características geológicas da cratera sugerem um passado que incluía condições de frio e gelo. Quando exatamente a superfície de Marte passou de quente e úmida para fria e seca, como é agora, é uma questão-chave que os cientistas querem responder.

Os cientistas encontraram evidências de um ambiente frio e antigo depois que o laboratório do SAM extraiu gases dióxido de carbono e oxigênio de 13 amostras de poeira e rocha coletadas ao longo de cinco anos na Terra. Os cientistas estão descobrindo que há um ciclo de vida de carbono em Marte e estão trabalhando para entendê-lo.

Estudos sugeriram que a antiga atmosfera marciana continha principalmente dióxido de carbono e poderia ter sido mais espessa do que a atmosfera da Terra hoje. Quando o SAM aqueceu os espécimes e liberou gases dentro deles, os cientistas podem observar as temperaturas que liberam CO2 e oxigênio para saber de quais minerais os gases vieram para entender o ciclo do carbono em Marte. Acredita-se que os carbonatos descobertos tenham sido formados em um lago congelante porque os isótopos de oxigênio são mais leves do que os da atmosfera marciana de hoje.

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