Este asteróide estressado pode dar uma nova volta ao cometa da NASA …

Este asteróide estressado pode dar uma nova volta ao cometa da NASA ...

A análise inovadora de um cometa distante e em movimento rápido revelou novos detalhes de como os asteróides se formam, lançando luz sobre a formação de formas incomuns e, potencialmente, abrindo caminho para uma proteção mais eficaz da Terra contra impactos de meteoros. O asteróide, o cometa 67P / Churyumov – Gerasimenko, tem cerca de 4,4 km de diâmetro e se move a mais de 13 mil quilômetros por hora, mas os cientistas são fascinados por sua forma incomum.

A forma vagamente parecida com um haltere, com dois lobos distintos unidos por uma porção central, ajudou a tornar o 67P / CG o alvo da missão Rosetta da Agência Espacial Européia. Isso derrubou a sonda Philae no asteróide em novembro de 2014, onde – apesar de um touchdown fracassado que viu a experimentação terminar prematuramente – enviou de volta detalhes valiosos sobre a composição química.

Agora, usando dados da câmera OSIRIS da Rosetta – o Sistema de imagem remota óptica, espectroscópica e infravermelha que rastreia comprimentos de onda visíveis, próximo ao infravermelho e ultravioleta – a ESA montou um mapa das falhas e fraturas que criam o cometa. Usando modelagem de estresse e análise 3D, é possível descobrir como várias forças moldaram a rocha e o gelo.

“Essas características geológicas foram criadas pelo estresse de cisalhamento, uma força mecânica frequentemente vista em terremotos ou geleiras na Terra e em outros planetas terrestres, quando dois corpos ou blocos se empurram e se movem em direções diferentes”, Christophe Matonti de Aix-Marseille Universidade, França, principal autor da pesquisa, disse sobre os resultados. “Isso é extremamente emocionante: revela muito sobre a forma, a estrutura interna do cometa e como ele mudou e evoluiu ao longo do tempo.”

A forma incomum é, eles teorizam, até os dois lobos tentando se mover em direções diferentes, produzindo fortes forças no “pescoço” entre eles. “É como se o material em cada hemisfério estivesse se separando, contorcendo a parte do meio – o pescoço – e afinando-o pela erosão mecânica resultante”, explica o co-autor Olivier Groussin.

Chave, nada do que a pesquisa descobriu poderia ser explicado por processos térmicos. Em vez disso, poderia sugerir que o interior do 67P / CG é muito mais frágil do que se pensava inicialmente. Uma forma semelhante foi observada mais recentemente durante o sobrevôo de Ultima Thule, com a sonda da NASA New Horizons transmitindo imagens do objeto de dois lóbulos.

Segundo os cientistas, idéias sobre como as formas de cometas se formam ao longo do tempo podem ser cruciais para entender como o universo mais amplo evoluiu. “Nós apenas exploramos um punhado de cometas com naves espaciais, e o 67P é de longe o que vimos com mais detalhes”, disse Matt Taylor, cientista do projeto Rosetta na ESA, sobre os resultados. “Rosetta está revelando muito sobre esses misteriosos visitantes gelados e, com o resultado mais recente, podemos estudar as bordas externas e os primeiros dias do Sistema Solar de uma maneira que nunca fomos capazes de fazer antes”.

As descobertas podem ter implicações mais destrutivas, no entanto. A NASA trabalha em um projeto conhecido como Teste de redirecionamento de asteróide duplo, ou DART, há vários anos. Seu objetivo é descobrir uma maneira de um asteróide em um percurso potencialmente perigoso em direção à Terra ser deslocado em seu curso, ou possivelmente destruído completamente.

Para fazer isso, o DART usará a chamada “técnica de impactador cinético”: basicamente esmagando um objeto em outro. O projeto planeja lançar uma sonda em 2022 que alcançará Didymos B, um asteróide de aproximadamente 530 pés de diâmetro que deverá chegar relativamente perto da Terra no final de 2022 e depois novamente em 2024. Quando suficientemente próxima, a sonda DART – que é de cerca de o tamanho de uma geladeira – trava no asteróide e depois acelera.

Quando chega, dizem as agências espaciais, deve estar viajando a aproximadamente 6,8 quilômetros por segundo. Isso é cerca de nove vezes mais rápido que a velocidade de uma bala. Mesmo assim, é uma pequena fração da velocidade geral do Didymos B. A teoria por trás do DART é que uma pequena mudança, aplicada suficientemente cedo para um asteróide potencialmente perigoso, seria suficiente para seguir seu curso de maneira significativa, uma vez que se aproximasse da Terra.

Uma melhor compreensão da geometria interna e composição dos asteróides com as técnicas aplicadas ao 67P pode moldar os métodos futuros usados ​​por projetos de defesa planetária como o DART. Afinal, se uma rocha espacial estiver cheia de erosões e rachaduras por estresse, pode ser necessário menos energia de uma colisão do DART para fornecer essa importante mudança na trajetória. Como alternativa, poderia permitir que os asteróides avistados mais tarde ainda fossem movidos, porque uma sonda DART poderia ter um efeito maior que o previsto no impacto.

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