Esses pesquisadores sequenciaram o genoma de um réptil resgatado de Gondwana

O Tuatara ou Esfenodon pontuar é um réptil pertencente à ordem arcaica Rhynchocephalia (Sphenodontia). Aparentemente, é o último sobrevivente de um grupo de répteis que compartilhou um ancestral comum há cerca de 250 milhões de anos. Uma vez difundido no antigo supercontinente Gondwana, agora é encontrado na Nova Zelândia.

Curiosamente, a análise da sequência de DNA desse réptil por uma equipe de pesquisadores internacionais revelou uma estrutura incomum. De fato, o genoma Tuatara conteria uma combinação de partes de mamíferos e répteis.

Uma foto do tuatara

Assim, os pesquisadores descobriram que o genoma desse réptil compartilha características semelhantes às dos mamíferos monotremados, em especial do ornitorrinco e da equidna.

Um lagarto pré-histórico bizarro

O Tuatara pode atingir até 80 cm de comprimento e pesar aproximadamente até 1,5 kg. Suas costas são eriçadas com uma crista espinhosa, que é especialmente pronunciada nos machos. Também pode mudar de cor durante sua vida, passando de vermelho alaranjado para verde azeitona e depois para marrom, e muda uma vez por ano.

Por outro lado, esta espécie difere de outros lagartos por suas duas fileiras de dentes ao nível do maxilar superior que se sobrepõem a uma única fileira no maxilar inferior. O Tuatara se alimenta principalmente de besouros, insetos, pequenos lagartos e às vezes até aves marinhas.

Aparentemente, o Tuatara tem uma vida longa e é dotado de características biológicas únicas, incluindo taxas metabólicas extremamente baixas, a capacidade de mudar de sexo dependendo da temperatura: os machos nascem a uma temperatura superior a 22°C e as fêmeas a uma temperatura inferior.

A arquitetura do genoma Tuatara é única

Segundo os pesquisadores, o genoma dos Tuatara é maior que o dos humanos. É composto por cerca de 4% de “genes saltadores”, genes comuns em répteis. Existem cerca de 10% em monotremados e menos de 1% em mamíferos como os humanos.

A arquitetura desse genoma é única, pois é composta por sequências repetitivas de DNA cujas funções são desconhecidas, e sequências de DNA que se deslocam de seus locais, os chamados “genes saltadores”.

Além disso, esse animal noturno aparentemente é dotado de muitos genes envolvidos na visão de cores que ajudariam os jovens a escapar de seus predadores durante o dia. Uma habilidade que os lagartos e cobras de hoje não têm mais.

Os resultados deste estudo foram publicados na revista Natureza.

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