Cientistas lançam novas idéias sobre como as galáxias em espiral se formam

Os cientistas há muito se perguntam exatamente como as galáxias em espiral, como a Via Láctea, obtêm sua forma. Novas observações de uma galáxia distante estão lançando luz sobre essa questão. Pesquisadores do Observatório Estratosférico de Astronomia Infravermelha dizem que os campos magnéticos desempenham um papel importante na formação dessas galáxias espirais.

A equipe diz que os campos magnéticos são invisíveis, mas podem influenciar a evolução de uma galáxia. A equipe ressalta que, embora os cientistas tenham um “bom entendimento” de como a gravidade afeta as estruturas galácticas, eles estão apenas começando a aprender o papel que os campos magnéticos desempenham. O campo magnético nas galáxias espirais está alinhado com os braços espirais em toda a galáxia, com mais de 24.000 anos-luz de diâmetro.

Os cientistas medem campos magnéticos ao longo dos braços da galáxia espiral NGC 1068 ou M77. Os campos são mostrados como linhas de fluxo que seguem de perto os braços espirais em círculo. O alinhamento do campo magnético com a formação estelar implica que as forças gravitacionais que criam a forma espiral também estão comprimindo o campo magnético. A equipe observa que o alinhamento apóia uma teoria líder de como os braços são forçados em sua forma espiral, conhecida como “teoria das ondas de densidade”.

A galáxia M77 está a 47 milhões de anos-luz da Terra, na constelação de Cetus. Ele tem um buraco negro supermassivo ativo no centro, que se diz ser duas vezes mais ativo que o buraco negro no centro da galáxia Via Láctea. Os braços do M77 estão cheios de poeira, gás e áreas de intensa formação estelar.

Usando observações infravermelhas, a equipe conseguiu determinar que os campos magnéticos seguem de perto os braços espirais cheios de estrelas recém-nascidos. Isso apóia de perto a teoria das ondas de densidade. Essa teoria sugere que o gás e as estrelas nos braços não estão fixos no lugar, como as pás de um ventilador. Pelo contrário, o material se move ao longo dos braços à medida que a gravidade o comprime.

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