Aparentemente, os cumes de Plutão estariam cobertos de gelo… com metano

Imagens capturadas pela sonda New Horizons da NASA em 2015 revelam que Plutão é composto por diversas montanhas, com picos congelados cobertos por diferentes tipos de gelo.

Na região equatorial de Cthulhu em Plutão, particularmente nas cordilheiras Pigafetta Montes e Elcano Montes, os picos gelados de fato se assemelham fortemente às cordilheiras cobertas de neve da Terra. Os picos de Pigafetta Montes, por exemplo, culminam a uma altura de 3,5 km com calotas polares a mais de 1,5 km de altitude. A composição exata deste sorvete nunca foi determinado e não se sabe como foi formado.

Os picos congelados de uma montanha

No entanto, um novo estudo forneceu pistas sobre o processo que impulsiona a formação dessas calotas polares. Um processo muito diferente do que temos na Terra. Além disso, os resultados do trabalho realizado sugerem que os cumes gelados de Plutão seriam de fato feitos de gelo de metano.

Um fenômeno que não tem igual na Terra

Ao se concentrar na composição desses gelos de alta altitude, obtidos usando dados de alta resolução da New Horizon, os pesquisadores descobriram que esses picos congelados são compostos principalmente de gelo de metano quase puro com traços de nitrogênio.

Além disso, simulações de computador de alta resolução do clima de Plutão tornaram possível observar como o metano circula ao redor do planeta anão. Na Terra, os picos cobertos de neve resultam da condensação de ventos úmidos em altas altitudes, onde as temperaturas caem. Mas, aparentemente, em Plutão, algo mais está acontecendo.

A equipe de Tanguy Bertrand, especialista em planetas do centro de pesquisa Ames da NASA em Moffett Field, Califórnia, descobriu de fato que o gelo que se forma nos cumes das montanhas de Plutão vem de de um novo e único processo atmosférico.

Da formação de gelo nos cumes do planeta anão

De acordo com as novas simulações, o metano estaria concentrado alguns quilômetros acima das planícies do planeta anão, graças à circulação atmosférica. Posteriormente, o metano se condensará na forma de gelo no topo das montanhas, formando-se de cima para baixo.

A atmosfera de Plutão, aquecida pelo Sol, contém mais gás metano em altitude. Continuará a aquecer à medida que a altitude aumenta e, em algum momento, o gás saturar e congelar diretamente nos cumes das altas montanhas. Um fenômeno impossível em altitudes mais baixas.

Este estudo revela quantos processos físicos e dinâmicos ainda nos são desconhecidos e que fenômenos climáticos que ocorrem em outros planetas do sistema solar podem ser completamente diferente daqueles a que estamos acostumados na Terra.

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