A sonda SOFIA da NASA faz novas descobertas sobre a névoa de Plutão

A sonda SOFIA da NASA faz novas descobertas sobre a névoa de Plutão

Em 2015, a sonda New Horizon passou por Plutão, e uma das imagens tiradas mostrou que o planeta anão tinha uma atmosfera nebulosa. Novos dados agora estão ajudando a explicar como a neblina ao redor de Plutão foi formada. Observações remotas de Plutão foram conduzidas pelo Observatório Estratosférico de Aeronaves para Astronomia Infravermelha ou SOFIA.

Essas observações mostram que a névoa fina em torno de Plutão é feita de partículas muito pequenas que permanecem na atmosfera por períodos prolongados, em vez de cair imediatamente na superfície. Os dados mostram que as partículas de neblina são ativamente reabastecidas, o que revisa as previsões do destino da atmosfera de Plutão à medida que se move para áreas mais frias do espaço durante seus 248 anos de órbita ao redor do sol.

Os cientistas do projeto dizem que houve dicas em observações remotas anteriores de que Plutão poderia ter uma névoa ao seu redor. Ainda assim, não havia evidências substanciais para confirmar que existia até as observações da SOFIA. Os cientistas dizem que agora estão questionando se a atmosfera ao redor de Plutão entrará em colapso nos próximos anos, eles dizem que a atmosfera pode ser mais resistente do que se pensava.

A SOFIA estudava Plutão apenas duas semanas antes da New Horizons passar pelo planeta anão em julho de 2015. Essas observações foram feitas pela SOFIA durante uma ocultação, que é um evento semelhante ao eclipse, em que Plutão lança uma leve sombra na superfície da Terra. Durante esse evento, a SOFIA observou as camadas médias da atmosfera de Plutão em comprimentos de onda infravermelhos e visíveis. Essas observações foram combinadas com observações da New Horizons usando ondas de rádio e luz ultravioleta para fornecer a imagem mais completa da atmosfera de Plutão ainda.

Os dados mostram que a atmosfera azul e nebulosa é criada quando o gelo da superfície vaporiza sob a luz distante do sol. A atmosfera ao redor de Plutão era principalmente de gás nitrogênio, juntamente com pequenas quantidades de metano e monóxido de carbono. As partículas de neblina se formam na atmosfera, a mais de 32 quilômetros acima da superfície, à medida que o metano e outros gases reagem à luz do sol que chove lentamente na superfície de Plutão. A SOFIA mostrou que as partículas são minúsculas entre 0,06 e 0,10 mícrons de espessura. Os novos dados têm cientistas reavaliando previsões sobre o destino da atmosfera de Plutão.

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